Oeufs de dinosaures

Des œufs de DINOSAURES ont d'abord été repérés en Mongolie dans les années 1920, au cours de l'Expédition d'Asie Centrale (Central Asiatic Expedition) dirigée par l'American Museum of Natural History.

Excavation d
Le nid est recouvert d'un plâtre qui le protéger lors de l'extraction et du transport (avec la permission de Darla Zelenitsky).
Nid recouvert d
Nid d'un dinosaure à bec de canard recouvert d'un plâtre au site de Devil's Coulee (avec la permission de Darla Zelenitsky).
Site de Devil
Rochers au site de Devil's Coulee, où les dinosaures faisaient leurs nids (avec la permission de Darla Zelenitsky).

Oeufs de dinosaures

Des œufs de DINOSAURES ont d'abord été repérés en Mongolie dans les années 1920, au cours de l'Expédition d'Asie Centrale (Central Asiatic Expedition) dirigée par l'American Museum of Natural History. Depuis, des restes fossilisés (voir FOSSILE) d'œufs de dinosaures ont été découverts à plus de 200 endroits à travers le monde, incluant des sites en Afrique, en Chine, en Europe, en Inde, en Corée et dans les Amériques. Les premiers œufs de dinosaures provenant d'Amérique du Nord sont découverts au Montana vers la fin des années 1970. Au Canada, des fragments de coquilles d'œufs de dinosaures sont d'abord trouvés au début des années 1980. Puis, en 1987, des œufs complets sont découverts sur un site du sud de l'Alberta connu sous le nom de « Devil's Coulee ».

Le site de Devil's Coulee est unique au pays car il conserve des milliers de fragments fossilisés de coquilles d'œufs datant du Crétacé supérieur (ca 100-65 Ma), ainsi que plusieurs nichées (ensembles) d'œufs de dinosaures, certains contenant des embryons. Les coquilles d'œufs sont tellement abondantes au site qu'à certains endroits, le sol est complètement couvert de coquilles fossilisées, et il est pratiquement impossible de faire un pas en les évitant. On y retrouve différents types de coquilles d'œufs, dont ceux appartenant à de petits théropodes non aviens, des hadrosaures, des oiseaux, des crocodiles et des tortues. Les nichées d'œufs et les œufs complets sont présents pour seulement deux groupes: les lambéosaures, ou hadrosaures à crête creuse, et les troödontidés, une famille de petits dinosaures carnivores.

Les nichées d'œufs les plus communément conservées au site sont celles de lambéosaures, tel que déterminé par la présence d'ossements embryonnaires. Plusieurs de ces nichées se trouvent à proximité les unes des autres et sont présentes dans plusieurs couches de roche différentes, ce qui indique que ces dinosaures ont construit leurs nids au même endroit pendant une longue période, et qu'ils nidifiaient possiblement en colonies. La plus grosse nichée à Devil's Coulee contient 16 œufs sphériques, chacun environ de la taille d'un ballon de soccer. Selon l'étude des embryons contenus dans les œufs, on estime que ceux-ci mesuraient environ 60 cm de long au moment de l'éclosion. Les embryons avaient des os bien développés et aiguisaient leurs dents en les grinçant alors qu'ils étaient encore dans l'œuf, ce qui laisse supposer qu'ils étaient nidifuges et se mettaient activement à chercher de la nourriture tout de suite à leur sortie de l'œuf.

L'autre type de couvées d'œufs de dinosaures à Devil's Coulee appartient à un petit dinosaure carnivore appelé Troodon, qu'on a identifié parce que les œufs sont semblables à des œufs du Montana contenant des embryons cette espèce. Jusqu'à ce jour, quatre nichées de Troodon ont été découvertes à Devil's Coulee, mais aucune n'a révélé d'ossements embryonnaires. Les nichées contiennent des œufs de forme allongée, enterrés de façon subverticale, déposés en paires et arrangés en un groupe circulaire. La découverte d'une nichée d'œufs de Troodon directement associée à un squelette adulte partiel au Montana porte les paléontologues à penser que, tout comme les oiseaux modernes, ce dinosaure s'asseyait sur son nid afin d'incuber ses œufs.

D'autres sites au sud de l'Alberta et au sud-ouest de la Saskatchewan ont révélé seulement des fragments de coquilles d'œufs appartenant pour la plupart à des hadrosaures et à de petits dinosaures carnivores. Toutefois, des œufs complets n'ont jamais été trouvés ailleurs qu'au site de Devil's Coulee.

Voir aussi PALÉONTOLOGIE.